Ny teknikk finner vann på planeter

En ny teknikk oppdager vann i atmosfæren på planeter utenfor solsystemet. Det kan gjøre det lettere å finne verdener som likner på jorda.

Til nå har forskerne oppdaget mer enn 700 planeter utenfor solsystemet vårt, såkalte exoplaneter, og de finner nye verdener nesten hver uke.

Exoplaneten HD 189733b er en gassgigant som går så nær sin stjerne at atmosfæren holder på å koke bort. Illustrasjon: ESA/NASA/G. Tinetti/M. Kornmesser

Jakten er spesielt intens etter planeter som likner jorda, som har fast overflate og som befinner seg i innenfor sitt stjernesystems beboelige sone, der det kan finnes vann på overflaten.

Men til tross for at flere mindre planeter med fast overflate har blitt funnet, har forskerne ennå ikke oppdaget en planet som de kan med sikkerhet si har vann.

Teleskop i ørkenen i Chile

Nå har en gruppe europeiske astronomer utviklet en teknikk som vil gjøre det lettere å oppdage vann i atmosfæren til fjerne planeter.

Ved hjelp av Very Large Telescope i Paranal i Atacama-ørkenen i Chile, observerte astronomene det infrarøde spekteret til vann i atmosfæren på en exoplanet.

Denne planeten heter HD 189733b og er en gassplanet som går i bane rundt stjernen sin så raskt at det kun tar to dager for den å fullføre en runde.

Temperaturen på planeten er høy nok til å smelte stål og gjør at atmosfæren holder på å koke bort. Men den inneholder likevel vann.

Både bakketeleskoper og romobservatorier

Forskerne visste at teknikken deres fungerte på enkle molekyler ved kortere bølgelengder.

Observatorium i Paranal i Chile. Foto: ESO

Men for å detektere vann måtte de se etter signaler på bølgelengder som jordas atmosfære i stor grad forstyrrer, og det var ikke sikkert at de ville få noen resultater.

- Derfor ble vi svært glade da vi så signalet som kom inn, sa Jayne Birkby ved Universitetet i Leiden i Nederland, leder av forskerne bak oppdagelsen.

Den nye astronomiske teknikken vil kunne brukes både av store teleskoper på jorda og av teleskoper i rommet.

Et av dem er romteleskopet Kepler, som scanner himmelen for exoplaneter, og som ble skutt opp i 2009. Fortsatt venter tusenvis av mulige planeter som Kepler har oppdaget på nærmere analyse.

En planet som jorda

Forskerne forventer at den nye teknikken vil forbedre jakten etter jordliknende planeter i løpet av de neste årene.

Romteleskopet Kepler ble skutt opp i 2009 og leter etter eksoplaneter, planeter utenfor vårt solsystem. Illustrasjon: NASA

Nå håper lederen for forskerne som oppdaget vannsignalet at det vil føre til at astronomene finner en planet med flytende vann.

- Det er utrolig spennende å tenke på at det i min levetid kan bli mulig å se opp på stjernene og vite med sikkerhet at det finnes en planet der ute som likner på jorda, avslutter  Birkby.

Her kan du lese mer om jakten på planeter som likner på jorda: Bør lete etter liv nær jorda, Skal undersøke 1 milliard stjerner