Klistrer seg fast til romsøppelet

En ny metode for å rydde romsøppel klistrer seg fast til romsøppelet som en gekko på en vegg.

Gekkoer er øgler som kan klatre på vegger, innsiden av tak, og til og med på vertikale glassflater. Det gjør gekkoen ved hjelp av tusenvis av mikroskopiske hår under føttene. Når disse hårene bøyes skaper de en svak tiltrekning til underlaget.

Til sammen får disse hårene gekkoens føtter til å sitte fast på underlaget uansett hvor glatt eller bratt det er. Når gekkoen vil bevege seg, løfter den bare føttene slik at hårene retter seg ut og slipper taket.

Kanskje kan romsonder med gripeanretninger dekket av puter med mikroskopiske hår som hos gekkoen ta tak i romsøppel for å få det over i en annen bane eller ned for å brenne opp i atmosfæren.

Fordel over andre ryddemetoder

Å gripe som en gekko har flere fordeler i rommet over andre metoder som også testes for å fjerne romsøppel:

Her testes en gripeanretning i vektløshet. Denne anretningen kan holde fast på romsøppel ved hjelp av puter av mikroskopiske hår. Foto: Jiang et al.

Klebende materialer, som lim eller tape, kan ikke brukes i de store temperatursvingingene som oppstår i bane rundt jorda.

Sugekopper kunne kanskje fått tak på romsøppel, men trenger en atmosfære for å virke.

Gripeanretningene som er typiske for roboter klarer ikke å ta tak i store eller glatte deler.

Harpuner eller nett kan brukes til å gripe fatt i romsøppel, men kan i vektløshet også dytte romsøppelet i uønsket retning.

Kanskje kan magneter brukes til å rydde romsøppel. Men det vil ikke virke på satellitter med mye aluminium eller glass.

Testet i vektløshet

Forskerne har derfor testet gripeanretningene med puter av gekko-liknende hår ombord på NASAs vektløse parabelflygninger og på den internasjonale romstasjonen.

Disse gripeanretningene fikk godt tak i både kubeformete, sylindriske og runde objekter uten å dytte til dem, og slapp taket like lett.

Slik ser putene som etterlikner gekkohår og fester seg til underlaget når de bøyes. Foto: Standford News Service/K. Hickman

-I vektløshet var det lett å dytte til testobjektene, så vi er veldig glade for at gripeanretningene våre kunne ta tak med svært lite kraft, sier Hao Jiang, ingeniør ved Stanford University i California.

Gripeanretningene kunne holde fast objekter som var opp til 400 kilo tunge og hadde 100 ganger mer volum enn gripeanretningene selv.

Gekko-festemetoden kan også brukes på roboter som skal bevege seg på utsiden av romstasjonen eller andre installasjoner i rommet.