Fem vellykkete år på Mars

Det er fem år siden Curiosity landet på Mars. Roveren fullførte hovedoppdraget sitt etter ett år, men jakter videre på vann og liv.

Curiosity ankom Gale-krateret nær ekvator på Mars den 5. august 2012, i den kanskje mest spektakulære landingen på vår røde naboplanet så langt.

Mount Sharp i solnedgang på Mars, tatt av roveren Curiosity i mars 2013. Foto: NASA/JPL/MSSS/ O. de Goursac

Roveren hang under en svevende plattform som firte Curiosity ned da det bare var noen meter igjen til overflaten. (Se også lenken over.)

Alt ble gjort uten hjelp fra kontrollrommet på jorda, som da var 248 millioner kilometer borte fra Mars.

Etter cirka en måned med testing av instrumentene og oppdateringer av programvaren, var Curiosity klar til å begynne å forske.

Har funnet ut hvor vannet i krateret ble av

Det vitenskapelige hovedmålet var å finne ut om Gale-krateret, og dermed også Mars, har hatt flytende vann på overflaten og forhold der liv kan ha utviklet seg.

Bare fem uker etter landingen fant Curiosity mineraler, sedimenter og andre tegn på at vann både hadde stått høyt i innsjøer og strømmet raskt i elver i Gale-krateret.

Etter det fortsatte roveren å undersøke de geologiske, kjemiske og biokjemiske forholdene ved hjelp av kameraene, laserne, boret, og kjemilaboratoriet ombord, for å finne ut hvor alt vannet forsvant.

Curiosity har funnet flere spor og antakeligvis løst mysteriet om hva som skjedde med vannet i Gale-krateret. Se videoen over. (For engelsk tekst, klikk på tannhjulet nederst til høyre.)

Blant annet varte perioden med flytende vann i flere millioner år, og der fantes organiske molekyler. Kanskje var det nok til at mikrobielt liv kunne utvikle seg. Muligens finnes det spor av dette i sedimenter på overflaten eller lenger nede i berggrunnen.

Får arvtaker med norsk radar

I løpet av sine 5 år på Mars har Curiosity tilbakelagt en avstand på nesten 10 kilometer.

Det høres ikke så langt ut, men som alle andre rovere må Curiosity bevege seg ekstremt sakte og forsiktig for ikke å velte eller skade seg på andre måter.

I tillegg sliter det svært tørre og kalde klimaet, samt det harde og skarpe underlaget, på roveren og dens hjul.

Curiosity har likevel forsert både eldgammel innsjøbunn, forsteinete elveleier og bølgete sanddyner, og sett skyer, sandstormer og virvelvinder på turen. Du kan se hele vandringen i bilder i videoen over.

Nå er roveren på vei mot en ås kalt Mount Sharp for å undersøke forholdene der.

Curiositys oppdrag varer helt frem til roveren ikke lenger fungerer. Men allerede høsten 2020 får Curiosity en arvtaker. Denne roveren har norsk georadar til å se ned grunnen med.